L’univers intergalactique serait en expansion, mais jusqu’à quand ? pour tout le temps ? Aurélien (15 ans, Metz, France)

Cher Aurélien,
La question que tu poses est en fait celle que se posent les astronomes et astrophysiciens depuis très longtemps. Ils ne savent pas tout à fait jusqu’à quand l’Univers sera en expansion, c’est ce qu’ils cherchent à savoir en observant les supernovas dans les galaxies lointaines. Il y a trois ans, deux équipes d’astronomes au Royaume-Uni ont trouvé des indices que l’Univers est en expansion et accélère plutôt que de ralentir. Ce fut une découverte très importante ! Ils ont pu faire cette découverte grâce à l’intensité de supernovas (étoiles qui explosent à la fin de leur vie) qu’ils ont observées dans des galaxies très loin de nous. Pour pouvoir voir ces supernovas, il faut que l’Univers qui les entoure soit rempli d’une sorte d’énergie sombre qui amènerait l’Univers à accélérer de plus en plus vite dans le futur. Jusqu’à quand ?
Ultimement, la vraie question dépend de la quantité de masse contenue dans l’Univers. (Un petit rappel, la masse s’exprime en kg, alors quand tu te << pèses >> sur ta balance à la maison, tu mesures la quantité de masse comprise dans ton corps). Donc si la masse de l’Univers est en-dessous d’une certaine masse critique, l’Univers sera en expansion pour l’éternité. Si la masse est au-dessus de la masse critique, l’Univers s’effondrera sur lui-même, ce qui mènera à ce qu’on appelle le << big crunch >>. Si la masse de l’Univers est exactement celle de la masse critique, alors l’expansion ralentira, mais s’arrêtera seulement après un temps infini. Dans ce cas, l’Univers sera aussi en expansion pour toujours.
Encore une fois, nous ne sommes pas capables de déterminer quelle est cette quantité de masse critique, parce que nous savons que près de 90% de l’Univers est composé de matière sombre, que nous ne pouvons pas observer !
Pour l’instant, les astronomes estiment que l’âge de l’Univers est d’environ 15 milliards d’années.
Infiniment tienne, Nathalie