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Pourquoi y a-t-il de l’eau sur certaines planètes du système solaire et pas sur les autres ? D’où vient cette eau ?

Hélène (16 ans, Paris)

jeudi 2 septembre 2010, par Pierre-André Tissot

Hélène,
Sais-tu comment s’est formée l’eau sur Terre ? Non. Et bien, imagine la Terre juste après sa formation (du gaz se contractant pour former une boule), est faite de lave, de magma liquide. Des volcans se cliquerforment sur cette croûte qui commence à se solidifier. La Terre est recouverte de nuages de poussière et de plusieurs gaz mélangés. Deux gaz se combinent pour donner la molécule d’eau : l’hydrogène et l’oxygène. Les gouttes d’eau ainsi formées vont tomber durant des mois sur la Terre, donnant naissance ainsi aux océans primitifs. La suite, tu la connais peut-être : à l’intérieur de ces océans, les premières briques de vie pourront se former.
Qu’y avait-il donc sur notre planète pour que de l’eau puisse se former ? Une atmosphère. Sur la planète Mercure, pas d’atmosphère car elle est trop proche du Soleil ; sur Vénus, une atmosphère très dense (serrée et lourde), mais celle-ci contient principalement de l’acide. Mars a eu une atmosphère, on sait qu’il y a eu formation d’eau liquide (rivières), mais pour une raison encore hypothétique (on pense qu’elle est un peu trop petite pour l’avoir retenu autour d’elle). Mars a perdu son atmosphère, l’eau liquide s’est transformée en glace (car sans atmosphère, une planète va se refroidir rapidement). Les autres planètes sont des boules de gaz qui contiennent quelques molécules d’eau, mais pas sous forme liquide (et en quantité limitée). Je t’ai dit qu’il fallait une atmosphère pour avoir de l’eau, mais il faut en plus une certaine densité (poids) : sais-tu que nous pourrions faire flotter Jupiter et Saturne si nous avions un récipient assez grand ? On trouve aussi quelques traces d’eau sur les satellites qui entourent ces monstres, cette eau est toujours principalement sous forme de glace car nous sommes très éloignés du Soleil. Et beaucoup plus loin encore, il y a de l’eau sur les comètes. Voilà pour cette brève réponse. Pierre-André