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Pourquoi l’étoile Polaire nous parait-elle fixe ? On m’a dit qu’il y a 2000 ans elle n’était pas à la même place. Est-ce vrai ?

Romain (10 ans, Asie)

jeudi 29 avril 2010, par Jean Etienne

Salut Romain,
Si les étoiles semblent se déplacer au cours de la nuit en parcourant la voûte céleste, c’est simplement parce que la Terre tourne. Le ciel, lui, est absolument fixe dans son ensemble et si notre planète s’arrêtait brusquement de tourner, nous verrions les étoiles toujours au même endroit. Les seules étoiles qui paraîtraient alors se déplacer ne sont pas des étoiles, mais des planètes qui, elles, tournent autour du Soleil.
Comme la Terre tourne autour d’un axe imaginaire qui la traverse en passant par les pôles, la voûte céleste semble tourner autour de cet axe. Et si l’étoile Polaire nous semble immobile, c’est parce qu’elle se trouve (presque) exactement le long de cet axe. Si on pouvait l’observer avec un très puissant télescope depuis la Terre, on la verrait en fait tourner sur elle-même !
Mais quand je dis que le ciel est absolument fixe dans son ensemble, ce n’est pas tout-à-fait vrai... En réalité, les étoiles sont animées d’un mouvement propre, mais leur distance est telle qu’en l’espace d’une vie humaine, ce déplacement est imperceptible à l’oeil.
Pourquoi l’étoile Polaire ne se trouvait pas à la même place il y a 2000 ans ? C’est très simple. Si tu prends une toupie et que tu la lances, elle restera d’abord parfaitement droite en tournant sur elle-même. Puis progressivement, son axe se penchera légèrement et se mettra à décrire des cercles autour de la verticale, avant de finalement tomber. C’est ce qui se passe pour la Terre : son axe n’est pas absolument immobile. Si on prolonge l’extrémité de cet axe sur la voûte du ciel et qu’on l’observe très, très longtemps, on s’aperçoit qu’il y décrit des cercles. Ce mouvement est très lent, environ 26.000 ans pour un cercle complet... Dans 12.000 ans, c’est l’étoile Vega qui sera "pointée" par l’axe de la Terre et nous paraîtra immobile, jouant alors le rôle de la Polaire. Et 14.000 ans plus tard, c’est-à-dire dans 26.000 ans, l’actuelle étoile Polaire aura reconquis sa place !
Amicalement et merci pour ton intéressante question, Jean