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Une des étapes de la formation de notre Système solaire est un immense nuage en forme de disque plat en rotation. Alors pourquoi les orbites des planètes ne sont-elles pas toutes dans le même plan ?

Stéphanie (17 ans, Montréal, Canada)

jeudi 29 avril 2010, par Colin Bosworth

Salut Stéphanie,
En fait, toutes les planètes majeures se trouvent à peu près dans le même plan. Il n’y a que Pluton qui cliquera une orbite radicalement différente et nous sommes en droit de nous demander si Pluton est vraiment une planète. Est-ce qu’il ne s’agit pas plutôt du premier objet de la Ceinture de Kuiper ?
C’est que le Système solaire est entouré d’une ceinture d’objets, astéroïdes et comètes, qui orbitent plus ou moins dans le plan de l’équateur solaire et qu’on nomme la Ceinture de Kuiper en souvenir de l’astronome hollandais qui l’a postulé en premier. Les objets dans cette région n’ont pas des orbites aussi disciplinées que les planètes et peuvent présenter des écarts considérables par rapport au plan de l’équateur solaire.
Au delà de la Ceinture de Kuiper se trouve le Nuage de Oort qui entoure le système solaire et qui contient les restes du nuage proto-solaire. Le Nuage de Oort s’étend jusqu’à la frontière avec le prochain système stellaire. Les orbites des objets dans cette zone sont arbitraires. Ainsi, une comète en provenance du Nuage de Oort peut arriver de n’importe quelle direction, tandis qu’une comète de la Ceinture de Kuiper viendra du plan du système solaire.
A vrai dire, la théorie de la formation du Système solaire n’est pas aussi bétonnée qu’on pourrait le croire. Il se peut que l’échange d’objets entre les systèmes stellaires soit plus important que prévu. Et c’est aussi cet aspect de l’inconnu qui rend l’astronomie passionnante.
Bonnes salutations, Colin