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D’où viennent les étoiles ?

Jessica (9 ans, Ascot, Canada)

jeudi 29 avril 2010, par Daniel Lapointe

Salut Jessica,
Savais-tu qu’un peu comme nous, les étoiles naissent, vivent et meurent ? Même si les étoiles vivent beaucoup plus longtemps que nous, elles ne sont pas éternelles. Par exemple, notre étoile, le Soleil, est apparue il y a près de 4,5 milliards d’années. On estime qu’il est environ à la moitié de sa vie. Les étoiles sont fabriquées au coeur d’immenses nuages de gaz et de poussières qui flottent dans l’espace. Parfois, pour diverses raisons, ces nuages se contractent et ainsi donnent naissance à de nouvelles étoiles. Puis, ces étoiles vivent des millions et même des milliards d’années sur leurs réserves de gaz qu’elles transforment en de nombreux éléments qui composent toute la matière qui t’entoure. Enfin, lorsqu’il n’y a presque plus rien à transformer, les étoiles s’effondrent sur elles-mêmes et elles explosent ou expulsent la matière qu’elles ont façonnée. Cette nouvelle matière vient enrichir les nuages de gaz et de poussières qui pourront à leur tour devenir d’éventuelles pouponnières d’étoiles. Avec une simple paire de jumelles, il est assez facile d’observer une de ces pouponnières d’étoiles dans la constellation d’Orion. À ce temps-ci de l’année (mois de mars), tu trouveras Orion en direction du Sud-Ouest après le coucher du Soleil. Sous les 3 étoiles de la ceinture d’Orion (aussi appelé les 3 Rois Mages), tu verras quelques étoiles dont un petit groupe qui baigne dans une sorte de fumée blanche. Il s’agit de la grande nébuleuse d’Orion (M42). Il y a probablement plus d’étoiles dans l’Univers qu’il y a de grains de sable sur toutes les plages de la Terre. Les étoiles se regroupent en grandes familles que l’on nomme galaxies. Notre galaxie, la Voie Lactée, compte plus de 200 milliards d’étoiles. Avec les nouveaux télescopes de plus en plus puissants, on découvre régulièrement de nouvelles galaxies. On estime qu’il y a plusieurs centaines de milliards de galaxies. Je t’avoue que j’ai bien de la difficulté à imaginer de tels nombres.
Bonnes observations ! Daniel