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Qu’est-ce que le Nuage de Oort ?

Ali (13 ans, Poitiers, France)

jeudi 29 avril 2010, par Jean Etienne

Bonjour Ali,
Il s’agit d’un gigantesque "réservoir" de matière composé de centaines de milliards de petits corps, comme des rochers, de la glace... qui tournent autour du Soleil à une très grande distance.
Le Système solaire est né d’un nuage de gaz qui, voici plus de cinq milliards d’années, tournait autour du Soleil. Progressivement, ce gaz s’est aggloméré et a formé des conglomérats, qui se sont condensés en planètes. Ainsi sont nées les neuf planètes et leurs satellites. Mais plus loin, beaucoup plus loin, au-delà le la planète la plus éloignée, Pluton, la matière était beaucoup trop disséminée pour se rassembler en un seul gros corps, et a fini par former des centaines de milliards de petits objets. Ils orbitent maintenant à une distance de de 50’000 à 100’000 unités astronomiques, l’unité astronomique étant la distance moyenne qui sépare la Terre du Soleil (Pluton n’est en ce moment qu’à 30 unités astronomiques du Soleil).
Il s’agit là de l’extrême limite de notre Système solaire, et les objets qui y gravitent se trouvent à la fois sous l’influence de notre Soleil et des étoiles proches, qui peuvent en perturber l’orbite. Cela se produit quelquefois, et il arrive que des objets du Nuage de Oort plongent littéralement vers le Soleil. C’est ainsi que naissent les comètes.
Bien entendu, aucun corps appartenant au nuage d’Oort n’a été observé directement, les distances à la Terre étant gigantesques, il n’a été découvert que par le calcul de l’astronome hollandais Jan Oort qui l’a découvert en 1950.
Avec toutes mes amitiés, Jean