Comment se déplace une comète et en combien de temps fait-elle le tour du Soleil ? Sophie, 11 ans, Montréal, Canada

Bonjour Sophie,

Dans l’espace règne le vide. Il n’y a donc rien pour freiner un objet, même pas de l’air comme sur la Terre. Ainsi seules les forces de gravitation des autres astres (planètes, étoiles) modifient la trajectoire et la vitesse des corps célestes. Une comète n’a donc pas besoin de moteur ou de quoi que ce soit pour se déplacer. Elle continue d’avancer et son chemin n’est modifié que lorsqu’elle s’approche du Soleil et des planètes.

Les comètes ne font pas toutes le tour du Soleil : certaines d’entre elles passent à proximité, puis s’en vont pour ne jamais revenir. D’autres en effet tournent autour du Soleil, et leur orbite est le plus souvent très allongée, ce qui fait que la durée d’un tour (on dit une "révolution") est très variable : cela va de quelques années à plusieurs centaines de milliers d’années ! Une des plus brillantes comètes observée récemment, vers 1996, la comète Hale-Bopp, a une période de révolution d’un peu plus de 2500 ans. La plus connue des comètes, la comète de Halley, a quant à elle une période d’un peu plus de 76 ans. Tu pourras peut-être la voir quand tu auras 54 ans, en 2061.

L’observation d’une grande comète est une expérience sensationnelle. Je te souhaite d’avoir l’occasion d’en voir un jour !
Nicolas